Berthelsen, Johann Henrik Carl

Estadounidense

Copenhage, Dinamarca, 25 de Julio de 1883 - Nueva York,  3 de abril de 1972

Fue el menor de siete hijos de Conrad y Dorothea Karen Berthelsen, que se movían en círculos artísticos y profesionales.  Su padre era tenor de la Royal Opera y su madre era una enfermera afiliada con un prominente físico.  Un año antes del nacimiento de Johann sus padres visitaron Estados Unidos, pero el matrimonio estaba en problemas y regresaron a Dinamarca para divorciarse.  

Johann Henrik Carl Berthelsen

En 1890 su madre se fue con sus niños a Estados Unidos, instalándose en Manistee, Michigan, con la familia de su hermana. Más tarde vivirían en Manitowoc, Wisconsin, una ciudad a la orilla del lago Michigan. Siendo adolescente, Johann estuvo involucrado activamente en coros y grupos de canto.  Y siempre le gustó dibujar y pintar. Aunque obviamente inteligente y curioso, estaba demasiado impaciente para que le fuera bien en las tareas escolares y nunca pasó más allá del 5 º grado. No era raro que los chicos empezaran a trabajar a una edad temprana, y Johann intentó varias carreras con diferentes resultados. Aunque trabajó en varios oficios, la mente y el corazón de Johann estaban siempre con las artes.

A medida que su voz maduraba, su sonido siempre agradable evolucionó hasta convertirse en un barítono rico y poderoso. Habiendo deseado siempre ser actor, a la edad de 18 años el joven se trasladó a Chicago, donde se reencontró con un viejo amigo que estudiaba canto en el Chicago Musical College. Cuando mencionó sus ambiciones teatrales, su amigo se rió. "Con tu voz, deberías estar estudiando canto", dijo. Finalmente, convenció a Johann para audicionar en el Chicago Musical College, de propiedad y operado por los productores de Broadway, Flo y Willie Ziegfeld. Willie escuchó al joven Berthelsen y, sobre la marcha, le ofreció una beca completa.

Johann H. C. Berthelsen joven

Fue galardonado con la Medalla de Oro de la escuela en dos ocasiones, y después de graduarse obtuvo un trabajo como el barítono principal con la recién formado Standard Opera Company que era propiedad de los Schuberts. Durante los cinco años siguientes, Johann Berthelsen disfrutó de una rica y variada carrera, viajando por estados Unidos y Canadá en operas, conciertos y operetas.

A pesar del considerable éxito, el ritmo agotador de la vida viajando era difícil, y en 1910 se unió a la facultad de voz en el Chicago Musical College. Ahora, además de enseñar y actuar, tenía más tiempo para dedicarse a sus otros intereses personales, especialmente la pintura. Se hizo amigo del artista Svend Svendsen, un destacado pintor de paisajes. Sobre todo le intrigaban las escenas de nieve de Svendsen. Aunque Berthelsen nunca estudió formalmente con él, Svendsen se convertiría en una gran influencia en la elección de sus estados de ánimo y el tratamiento de la luz y la sombra. En 1913, a la edad de 30 años, se convirtió en el jefe más joven de la historia del departamento de canto en el Conservatorio de Música de Indianápolis.

En Indianápolis comenzó una amistad con el pintor Wayman Adams, que había estudiado con William Merritt Chase y Robert Henri en España e Italia, y ya había establecido una reputación como retratista. Adams y Berthelsen permanecerían como los mejores amigos por el resto de sus vidas. Adams pintó muchos retratos significativos de Berthelsen, incluyendo una imagen de tamaño natural de su amigo preparándose para subir al escenario. A pesar de que mantenía una apretada agenda produciendo presentaciones de los estudiantes y suyas apareciendo como concertista y actor, Berthelsen ahora tenía más tiempo libre para dedicar a sus otros intereses como la pintura.

Retrato de Johann Berthelsen

Tenía un apetito voraz por el conocimiento en todos los campos y, en una ocasión, estuvo de acuerdo en aparecer en el escenario en un papel menor para poder observar al gran tenor Enrico Caruso. Incluso años más tarde, él disfrutaba de la experiencia y decía que Caruso era, en todos los sentidos, todo lo que un cantante podría ser. Del mismo modo, se pasó horas hablando de arte con Adams y sus otros amigos.

En 1920, tratando de avanzar en sus carreras, Berthelsen y Adams se mudaron a Nueva York, donde ambos lograron un éxito rápido. Johann Berthelsen estableció una escuela privada de enseñanza de canto en los estudios de Rodin y atrajo a un público distinguido, entre ellos Howard Marsh quien creó el papel principal en "El príncipe estudiante", y Robert Halliday quien protagonizó la producción original de Romberg "The Desert Song". Como hobby, creó pasteles y acuarelas ofreciendo escenas de Nuevo York. Fueron exhibidos con excelentes críticas, y en 1926, fue elegido miembro de la Sociedad Americana de Acuarela. Su discípulo más importante fue una cantante, bailarína y actriz llamada Helenya Kaschewski. Se enamoraron y se casaron el 15 de marzo de 1928. Tuvieron tres hijos -una hija, Karen, y dos hijos, John y Lee. Establecido en los círculos artísticos musicales y teatrales de Nueva York, su reputación profesional creció. Financieramente cómodo, satisfecho y feliz, la familia era una parte esencial de la comunidad artística de Nueva York.

En 1929, la prosperidad embriagadora de los años 20 se disolvió por la caída de la bolsa y las artes se encontraron entre los sectores más afectados. Con muchos teatros de Broadway cerrados y el Metropolitan Opera con corte de salarios, los alumnos de Johann desaparecieron. Una a una, las posesiones de la familia se desvanecieron, y la familia comenzó una odisea a través de una serie de cada vez más pequeños apartamentos. Con el poco dinero que quedaba compró materiales de arte y lienzos y comenzó a refinar su técnica de pintura al óleo. Pintó rápida y prolíficamente, trayendo por su trabajo de uno a cinco dólares de algunas de las galerías más importantes. Los fondos eran para comprar comida y leche. Pero por rápido que trabajara, a veces no era suficiente.

Johann H. C. Berthelsen h. 1940

De los muchos temas que pintó, aquel con el que llegaría a identificarse más fue la propia ciudad. Las escenas de Nueva York de nieve -sus obras más famosas y populares- estallaron de movimiento. Coches, camiones, taxis y la gente parecían regocijarse en la nieve que convierte a la ciudad en un país de las maravillas. Fue capaz de mantener el ritmo de creación y el nivel de calidad con la precisión de un dibujante, un ojo infalible, y la sensación de profundidad. Aunque era exclusivamente autodidacta fue totalmente dueño de su oficio y técnica. A medida que sus pinturas se hacían más visibles y más populares, su fama aumentó. Sus escenas de Nueva York fueron adquiridos por, entre otros, William Randolph Hearst y Richard Berlin, el presidente del imperio de la revista Hearst, que compró seis pinturas. A mediados de la década de 1930, Berthelsen participó en varios proyectos de arte del New Deal. En 1940, su fama había crecido hasta el punto en que se le pidió unirse al Buró de Conferencias de la Columbia Broadcasting System. En agosto de 1942, la familia se mudó a una pequeña casa de campo en la zona rural de New Milford, Connecticut. Los campos de los alrededores y las montañas se convirtieron en el tema de muchas de las pinturas de paisaje de Johann.

Retrato de Johann Berthelsen por Wayman Adams

Con el final de la Segunda Guerra Mundial, la Gran Depresión finalmente cesó y en la primera aparición de prosperidad de la posguerra, el público tuvo otra vez tiempo y dinero para dedicarse a las artes. A medida que más personalidades prominentes comenzaron a coleccionar sus obras, la demanda de pinturas de Berthelsen aumentó. La demanda fue tal que, en 1950, la familia regresó a vivir a Nueva York. Durante la década siguiente el aumento de la demanda les permitió regresar a un nivel más cómodo de vida. La década de 1960 resultó ser un momento especialmente gratificante para Johann y Helenya, ya que los hijos se graduaron de la universidad y se mudaron para comenzar sus propias vidas adultas. Las presiones financieras disminuyeron y, con sus pinturas exigiendo mejores precios, la pareja contempló un estilo de vida más relajado. Se mudaron a un apartamento en Sutton Place y luego a Greenwich, Connecticut.

En 1971, mientras estaba en Manhattan visitando varias galerías, Johann fue atropellado por un conductor que se dio a la fuga. Aunque no hubo huesos rotos, la conmoción a su sistema provocó un deterioro físico rápido. Durante el año siguiente sufrió dolores óseos severos y, finalmente, quedó postrado en cama. Incluso hasta el final, se expresó a través del arte, y su última pintura -una escena prmaveral de Central Park- la completó con el pincel atado a su mano. Falleció el domingo de Pascua de 1972. Después de un servicio familiar, sus cenizas fueron esparcidas en su amada Central Park y Manhattan. Hoy en día, en el Central Park, cerca del lugar exacto donde pintó una de sus escenas favoritas, un banco del parque está dedicado a su memoria.

Se puede visitar el sitio de su obra completa en http://www.berthelsenart.com/home.html