Brangwyn, Sir Frank William

Anglo-Galés............................................................Post-Impresionista, Grabador, Acuarelista, Ilustrador, Muralista

Brujas,  Bélgica, 12 de mayo de 1867  - Sussex, Inglaterra, 11 de junio de 1956

Nació en Brujas, Bélgica, donde su padre, William Curtis Brangwyn, viajó después de ganar una competencia organizada por el Gremio belga de Sto. Tomás y San Lucas para diseñar una iglesia parroquial. Sus nombres fueron registrados como Guillaume François.

Sir Frank William Brangwyn

Con su familia regresó a Gales en 1875, donde asistió a la escuela hasta 1879, cuando la abandonó tanto por fastidio como por necesidad. Su padre trabajó como arquitecto, muralista y en otras destrezas relacionadas con el arte. Frank ayudaba alrededor del estudio y continuó su propia educación artística copiando dibujos en el que llegaría a ser el Victoria and Albert Museum. Frank Brangwyn recibió algún entrenamiento artístico, probablemente de su padre, y después de Arthur Heygate Mackmurdo.

Sus habilidades atrajeron la atención de artistas más establecidos y a la edad de 15 años estaba trabajando para William Morris, consiguiendo entrenamiento rudimentario y preparando dibujos para muchos aspectos de la producción de Morris' Arts and Crafts;  pero fue principalmente autodidacta, sin educación artística formal. En 1885, con nada más que su entusiasmo juvenil, sometió una pintura a la Exhibición de Verano de la Royal Academy y fue aceptada- a la edad de 17 años. Con esto se fortaleció su convicción de convertirse en artista. Inicialmente pintó temas tradicionales sobre el mar y la vida en los mares.

Con poco dinero, sus primeras obras versaban acerca del mar donde estaban amarrados temas tradicionales del arte británico y se hicieron modelos dóciles. Este es considerado su período "gris" y la paleta limitada puede deberse tanto a los fondos limitados como a un intento artístico. Su tela de 1890, "Funeral at Sea" es típica de este periodo y ganó la medalla de oro en el Salón de París de 1891. El joven artista estaba haciendo olitas. En 1888 trabajó en un buque de carga para financiar el pasaje al Cercano Este de Estambul y el Mar Negro. Estos viajes trajeron una nueva paleta a su trabajo y algo nuevo al arte británico. 

Frank William Brangwyn dibujando al aire libre

Frank tuvo un romance con Ellen Kate Chesterfield que produjo un hijo, James Barron Chesterfield-Brangwyn, nacido en 1885 en Mevagissey, Cornwall. Así como nosotros tenemos críticos de cine hoy, los críticos de arte proliferaron durante el siglo XIX. Walter Shaw Sparrow, en su excelente "Frank Brangwyn and His Work", dedica varios capítulos a la reacción de estos críticos ante el arte de Brangwyn. Las opiniones eran tan variadas como los diferentes estilos mostrados en su obra, pero lo que es muy interesante es el grado de atención que se dedicó a un autodidacta de 25 años. Cualquiera fueran sus visiones sobre su obra, no estaba siendo tomado a la ligera. Como era de esperarse, los colores luminosos y la intensa luz de su nuevo estilo no fueron apreciadas por el establishment.

Para poner su obra en una perspectiva histórica, este fue un periodo de Impresionismo, Art Nouveau, y las Secesiones de Munich y Viena. En el arte británico, Sargent, Whistler, Waterhouse y Draper eran populares. Lord Leighton, Burne-Jones y Alma-Tadema todavía estaban activos. Brangwyn no estaba siguiendo a ninguno de estos artistas y los críticos estaban perdidos acerca de cómo encasillarlo. Los críticos continentales en Francia, Munich y Viena no tenían tal problema. Fue visto como un artista más moderno y exitoso desde el comienzo.
Por su parte, Brangwyn siguió su propia musa y haciendo esto se encontró a la vanguardia del mundo del arte.

Frank William Brangwyn pintando en su atelier

En 1892 empezó a trabajar como diseñador para la nueva revista de arte, "The Graphic".  Sus ilustraciones encontraron públicos ávidos en las revistas americanas. "Scribners" ejecutó sus ilustraciones ya en 1893, reconociendo su talento antes que muchos de sus compatriotas. Tanto "El Siglo" como "McClures" también fueron mercados -aunque mucho después. En 1895 el comerciante de arte parisiense Siegfried Bing le encargó a Brangwyn la decoración del exterior de su Galerie L'Art Nouveau, y lo animó en nuevos caminos: murales, tapicería, diseño de alfombras, carteles y diseño de vitrales para ser producidos por Louis Comfort Tiffany. Por sus diseños austeros pero decorativos fue reconocido por críticos continentales y americanos como un artista prominente, mientras que los críticos británicos se confundieron sobre cómo evaluarlo. Ganó medallas por su trabajo en Munich y París. En 1896 se casó con Lucy Ray, que murió en 1924. No tuvieron hijos.

A la edad de 30 años, mientras los británicos se confundían acerca de cómo evaluar su obra, el resto del mundo lo vio como la definición del arte británico moderno. Ilustró libros: "Don Quixote" en 1895, "A Spliced Yarn" en 1899, "The Spirit of the Age" en 1905, "The Last Flight of the Revenge" en 1908, un "Rubaiyat" en 1909 y "Eothen" en 1913. Estimulado por este éxito alquiló un estudio y empezó un periodo de pobreza productiva. Arrendó Temple Lodge, 51 Quenn Caroline Street, Hammersmith, desde 1900 hasta 1937/38 y compró The Jointure, Ditchling, Sussex en 1918.

Retrato de Frank William Brangwyn por Phil May

A fines del siglo XIX el Orientalismo se había convertido en un tema favorito para muchos pintores. Pronto Brangwyn fue atraído por la luz y los colores luminosos de estos países del sur. Viajó  a Estambul y al Mar Negro, trabajando como marinero de cubierta por su pasaje. Hizo muchas pinturas y dibujos, particularmente de España, Marruecos, Egipto, Turquía. Esto iluminó su paleta, un cambio que inicialmente no encontró crítica favorable. Continuó sus viajes a diferentes partes de Africa, incluyendo Sudáfrica.

En 1908 Brangwyn fue comisionado para pintar el ábside de St Aidan's Church, Leeds, pero después que se comprendió que la contaminación del aire dañaría la pintura, hubo acuerdo en que debería trabajar en mosaicos de vidrio. El mosaico (usando mosaicos vítreos de Óxido) se completó en 1916. Este cubre el ábside completo, y muestra la vida de San Aidan.

Otros encargos incluyen murales para el Gran Vestíbulo de la  Worshipful Company of Skinners, Londres (1901–1909), la Panama-Pacific International Exposition, San Francisco, 1915 (ahora en el Herbst Theatre, Veteran's Building Auditorium, San Francisco), una Lunette para Cuyahoga County Courthouse, Cleveland, Ohio (1911–1915),el Manitoba Legislative Building, Winnipeg (1918–1921), la Chapel, Christ's Hospital  School, Horsham   (1912–1923) y el Missouri State Capitol, Jefferson City (1915–1925).

Aunque Brangwyn produjo más de 80 diseños de carteles durante la Primera Guerra Mundial, no era un artista official de guerra.  Su horrendo cartel de un Tommy dando un bayonetazo a un soldado enemigo (“Ponga Fuerza en el Soplo Final: Compre Bonos de Guerra”) causó profunda ofensa tanto en Gran Bretaña como en Alemania. Se dice que el Kaiser habría puesto precio a la cabeza de Brangwyn después de ver la imagen.

Brangwyn es más conocido por los British Empire Panels (1925–1932), 16 trabajos grandes que cubren 3.000 pies cuadrados (270 m2). Éstos fueron pensados originalmente para la Galería Real de la Cámara de los Lores en Westminster, pero la “House of Lords” los rechazó porque eran "demasiado coloridos y vivaces" para el lugar. Se alojan actualmente en el Brangwyn Hall, Swansea. Entre 1925–1926 sirvió como Presidente de la Royal Birmingham Society of Artists.

Junto con Diego Rivera y Josep María Sert, fue escogido por John D. Rockefeller, Hijo,  para decorar con murales el edificio de la RCA en Nueva York (1930–34). Una sucesión de grandes murales sobre tela (originalmente de Horton House, Northamptonshire) se conserva en la Dunedin Public Art Gallery, Dunedin, Nueva Zelanda y en el Museum of New Zealand Te Papa Tongarewa, Wellington, Nueva Zelanda.  También fue escogido para decorar el comedor de 1ª clase de la Canadian Pacific liner, RMS Empress of Britain (1930–1931)].

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Frank William Brangwyn pintando el mural en la Rotonda del Edificio Legislativo de Manitova

Brangwyn fue un artístico "aprendiz de todo y oficial de nada". Así como pinturas y dibujos, produjo diseños para vitrales, muebles, ceramica, mesas de vidirio, edificios e interiores, era litógrafo y grabador en madera y fue ilustrador de libros. En 1952 Clifford Musgrave estimó que Brangwyn había producido más de 12.000 obras.  Colaboró con la Urushibara Mokuchu japonesa en una serie de impresiones de grabados en madera.  Los encargos de murales de Brangwyn cubrirían más de 22.000 pies cuadrados (cerca de 2.000 m2) de tela; pintó más de 1.000 óleos, más de 660 trabajos de técnica mixta (acuarelas, gouaches), más de 500 aguafuertes, aproximadamente 400 grabados en madera y 280 litografías, 40 diseños arquitectónicos y de interiores, 230 diseños de mobiliarios y 20 paneles de vitrales y ventanas.  Trabajó en acuarela -cuando The Studio empezó una serie de Famosos Pintores de Acuarela, Frank Brangwyn era el título principal.

En 1926 The Studio publicó "The Etchings of Frank Brangwyn" - un catálogo "raisonne", con reproducciones de más de 330 grabados. Hacia el fin de su vida, Brangwyn donó muchas de sus propias y otras obras de arte a museos y galerías en Gran Bretaña y Europa incluyendo el British Museum y la William Morris Gallery.

En 1944 recuperó y protegió diseños de Frederic Shields para  la Capilla de la Ascensión construida por Herbert Horne, que fue destruida en 1940 durante el Bombardeo de Londres. En 1950, uno de sus últimos trabajos fue proporcionar ilustraciones para el libro Sixty Years of Yachts, de Herbert Julyan, un buen amigo.