Denis, Maurice

Francés ................................................................................................................................................................................... Neo Impresionista

Granville, Normandía, 25 de noviembre de 1870  - Paris, 13 de noviembre de 1943

Después de estudiar en el liceo Condorcet donde conoció a Édouard Vuillard, Paul Sérusier y Ker-Xavier Roussel, Denis se forma en el Louvre donde las obras de Fra Angelico déterminan su vocación por los pintores cristianos, marcada enseguida por el descubrimiento de Pierre Puvis de Chavannes.

Litografía de Maurice Denis por Odilon Redon - 1903

Estudió simultáneamente en la École des beaux-arts y en la Académie Julian en 1888 pero abandona rápidamente la primera, juzgándola demasiado académica. Allí conoció a Émile Bernard, Pierre Bonnard y Paul Sérusier. Fue Sérusier quien le transmitió las ideas de la escuela de Pont-Aven, al llevar consigo a París el cuadro “Talismán”, realizado bajo la dirección de Gauguin después de pasar con él el verano de 1888. Le influyó el colorido de Gauguin. Fundó con sus amigos el grupo artístico de los Nabis, bajo la influencia de Pont-Aven y se convirtió en su teórico. Independiente o no del cristianismo, los Nabis buscaban caminos espirituales en contacto con las filosofías y doctrinas teñidas de Oriente, el orfismo y el esoterismo. Maurice Denis publicó el primer manifiesto del estilo Nabi: “Definición del Neo-Tradicionalismo” (Arte y crítica, agosto de 1890). Es en este manifiesto en el que se encuentra su famosa definición de pintura: «Recordad que un cuadro, antes de ser un caballo de batalla, una mujer desnuda o una anécdota cualquiera, es esencialmente una superficie plana cubierta de colores reunidos con cierto orden»

En 1889 descubrió en la Exposición Universal la pintura de Paul Gauguin, cuya influencia será decisiva para el resto de su obra. También adquirió una de sus pinturas en 1903, el "Autoportrait au Christ jaune”, ahora en el museo de Orsay. Mientras tanto, en 1890 conoció a Marthe Meurier. Será el primer modelo de muchos cuadros y luego su esposa un año después. Además, a partir de 1890, regresó a un arte más decorativo, pintando grandes paneles para las casas de varios mecenas, incluyendo la casa de Gabriel Thomas. En 1891 conoció a Henry Lerolle que le compra un primer cuadro y le encarga un plafón, luego lo recibe en su casa, donde el joven artista conoció al músico Ernest Chausson que le encarga tres plafones para su hotel particular del Boulevard de Courcelles, y a Arthur Fontaine, coleccionista, así como a Denys Cochin que le encarga “La Légende de saint Hubert”. Después Henry Lerolle le presenta a Paul Durand-Ruel, el famoso galerista. El joven artista Nabi está lanzado. Comenzó una correspondencia con Jacques-Émile Blanche.

En 1892, en el Salon des Indépendants, a los veintidós años presenta un cuadro “Énigmatique Mystère (Matin) de Pâques” firmado "Maud" en monograma abajo a la derecha, lo que se suma al misterio de la obra. Compartió taller con Bonnard y Vuillard. Realizó decorados para el «Théâtre de l'Œuvre» (1892-1893). Termina en 1897 "La Légende de saint Hubert” sobre siete paneles. Pero, a partir de 1892, Maurice Denis ha abandonado la iconografía tradicional por símbolos más personales. Está fuertemente inspirado en la poesía simbolista y en la poesía épica de la Edad Media. Introduce la imagen de la mujer en jardines paradisíacos donde el sombreado y los tonos claros están revelando la atmósfera de ensueño del lugar. En 1895 descubre Italia, su patria de corazón, en compañía de su esposa y de Ernest Chausson, en cuya casa se alojan en Fiesole. Pintó allí una serie de paisajes y realiza diez viajes. Su estilo evolucionó gradualmente, introduciendo el pintor un cierto modelado así como una perspectiva decorativa, encontrando una tradición clásica, como lo demuestra, por ejemplo, “Figures dans un paysage de printemps” (1897).

A partir de 1898 abordó el tema de los "bañistas" durante varias estancias en Perros-Guirec en Bretaña, donde compró la villa Silencio. Ese año dio un giro a sus propuestas estéticas, encabezando una tendencia de espíritu clasicista. Estos viajes a Italia (1895-1898 y1907) contribuyeron a que se inspirase en la pintura religiosa anterior a Rafael, en autores como Piero della Francesca y Fra Angelico. En la década de 1900, forma parte, con Lucien Simon, Edmond Aman-Jean, André Dauchez, George Desvallières y Charles Cottet, de un grupo de jóvenes pintores llamados “Bande noire” (cinturón negro) por los críticos de arte, porque rechazaban las telas claras de los Impresionistas. Realizó un viaje a Alemania en 1903. Junto con Bernard y Roussel, viajó hasta Aix en  Provence en 1906, donde visitó a Cézanne. En esta época Denis conoce al grabador Jacques Beltrand ; ambos se hacen amigos y Beltrand se convierte, secundado por sus hermanos Camille y Georges, en el intérprete exclusivo del pintor, grabando para él numerosas de sus obras en madera. Hasta la muerte de Denis, fueron ilustrados un total de 23 libros.

Comenzó a impartir clases en la Académie Ranson en el año 1908. Vivió desde 1914 en Prieuré de Saint-Germain-en-Laye, cerca de París, donde actualmente se alberga un museo dedicado a su memoria y a la de sus compañeros Nabís. Su éxito era entonces internacional, está en la parte más alta de su escala social. Fundó con Georges Rouault y Desvallièreslos talleres de Arte Religioso (1919). La guerra y la muerte de su esposa, el 22 de agosto de 1919, después de muchos años de enfermedad, refuerzan su acción por un arte cristiano. Se dedica entonces à la decoración de la capilla de su priorato con frescos murales, la concepción de los vitraux, del mobiliario, todo sobre el tema de santa Marta. Aunque inconcluso, fue inaugurado el 25 de marzo de 1922. En repetidas ocasiones le sirvió para ceremonias religiosas, ya que varios de sus hijos se casaron allí. Ese año se casó con su segunda esposa, Elizabeth Graterolle.

Enseñó en la Académie Ranson desde 1908 à 1921. Fundó en 1919 los Ateliers d'art sacré con George Desvallières, formando toda una generación de jóvenes pintores. Su reconocimiento oficial tuvo su apogeo después del término de la Primera Guerra Mundial y varias exposiciones retrospectivas mostraron su trabajo (Biennale di Venezia en 1922, Pavillon de Marsan en Paris en 1924.
Dispuso de varios mecenas y Étienne Moreau-Nélaton adquirió una de sus obras, “Amour, Foi, Espérance” (1915) que donó al museo del Louvre en 1919. Católico, miembro de la Tiers-Ordre dominicain, con su estimación cercana al espíritu franciscano, interpreta temas llenos de ternura. En 1926 fue designado Commandeur de la Légion d'honneur y en 1932 miembro de la Académie des beaux-arts. En 1941 fue nombrado, con Beltrand, miembro del Comité d'organisation professionnelle des arts graphiques et plastiques. Con sus dos esposas tuvo en total ocho hijos. Denis murió en París como consecuencia de las heridas sufridas en un accidente de automóvil en noviembre de 1943. La fecha concreta se señala de forma distinta según las fuentes: el día 2, el 3 o el 13. Fue enterrado en el antiguo cementerio de Saint-Germain-en-Laye.