Stark, Otto

Estadounidense

Indianápolis, Indiana, 1859 - Indianápolis, 14 de abril de 1926

Otto estaba planeando seguir los pasos de su padre y abuelo y hacerse fabricante de gabinetes, esperando especializarse más adelante en fabricación de órganos. Empezó su carrera como aprendiz de un comerciante tallador de madera en Indianápolis. Uno de sus quehaceres domésticos diarios era llevar la vaca a un área de pastura común en las afueras de la ciudad por la mañana y regresarla a casa cada noche. Era un animal bastante mañoso y cazándola una vez, Otto se torció un tobillo. Entonces el doctor se negó a permitirle seguir con la fabricación de gabinetes porque era necesario estar de pie en el banco. En vista de ello, se hizo aprendiz de litógrafo.

Retrato de Stark por Wayman Elbridge Adams

En 1875 fue a Cincinnati donde trabajó como litógrafo y asistió a la Cincinnati Art Academy. En 1879 estudió con William Merritt Chase en la Art Students League de Nueva York. Pero su meta estaba más allá de Nueva York, y después de seis años de economía y convencido de lo que tenía para ofrecer, se dirigió a París para estudiar en la  Acadamie Julian.

Stark se encontró con el éxito en París. Primero se ganó la aceptación de sus compañeros de clase principalmente franceses con sus vivas interpretaciones de danzas de guerra indias, que le ganaron  el apodo de "Le Peau Rouge" (El piel roja). En mayo de 1886 uno de sus trabajos fue seleccionado de entre miles para ser exhibido en el Salón anual de París. Él tomó esto como confirmación oficial de su talento como artista, y el 15 de diciembre de 1886 se casó con Marie Nitschelm, una muchacha de París que  había conocido mientras ella visitaba a su amiga Suzanne, hija del novelista Anatole France. En 1887 se seleccionó de nuevo uno de sus trabajos para el Salón de París, y nació la primera hija de la joven pareja, Gretchen Leone.

En 1888 los Starks viajaron a Nueva York. Otto tenía cuatro pinturas colgadas en la exposición de la National Academy of Design, y tomó un trabajo como artista comercial, complementando su exiguo ingreso con ilustraciones de revistas, incluyendo por lo menos un trabajo para el popular "Harper's Weekly".  Nació una segunda hija, Suzanne Marie, y la familia se mudó a Filadelfia donde Stark tomó un puesto de arte comercial en una empresa de publicidad. Dos hijos, Paul Gustave y Edward Otto nacieron allí, el último dejando a Mary tan débil que hubo de ser llevada al hospital de Nueva York, donde murió el 11 de noviembre de 1891.

Enfrentado a criar a cuatro niños pequeños solo y con bajos sueldos, Otto decidió volver a Indianapolis, donde tendría el apoyo de su familia por lo menos. Su padre, que había quedado viudo poco tiempo atrás cuidó de los tres niños mayores mientras su hermana Augusta se hizo cargo del bebé Edward.

En enero de 1892 Otto había vuelto al trabajo de la litografía en Cincinnati. En la primavera de ese año, Otto escribió a su padre que dedicaría su vida a Cristo, una decisión que llenó de alegría a su padre, un hombre profundamente religioso. El solaz del trabajo que vino a incluir dar lecciones de arte se acopló con su fe, renovando lentamente el espíritu de Otto, y a fines de 1893 volvió a Indianapolis para preparar una casa con su hermana viuda Amalie y su hermana soltera Lydia. Para mantener a su larga familia, abrió un estudio en East Market Street y empezó a dictar clases de arte.

Tal era su vida cuando catorce de sus pinturas al óleo y nueve acuarelas fueron incluidas en la exposición del Denison Hotel junto con trabajos de T.C. Steele, William Forsyth y Richard Gruelle, y luego en Chicago. Durante varios años siguientes se mantuvo muy ocupado aportando trabajos para exposiciones y escribiendo un artículo bien recibido sobre Impresionismo para Modern Art. Fue uno de los miembros de la Society of Western Artists y la Art Association de Indianapolis. Pero ni siquiera este nivel de éxito era suficiente para permitirle vivir solamente de su pintura cuando tenía cuatro niños y dos hermanas que mantener.

Así, en 1899, aceptó el puesto de Supervisor de Arte en la Manual Training High School y empezó la carrera de instrucción formal por la que su influencia en la vida cultural de la ciudad se sintió fuertemente. En 1902 agregó clases de instrucción en la nueva Herron Art School a su curriculum, volviéndose miembro permanente de la facultad en 1905.

Después de vivir durante varios años en Southport en una casa grande con un patio espacioso, en 1910 movió a su familia a 1722 North Delaware cuando la tranquilidad de la vida rural era constantemente interrumpida por el ruido de un ferrocarril cercano. Construyendo un estudio grande en el traspatio, continuó su enseñanza en Manual y Herron, ambos ahora a poca distancia. Sus hijas continuaron viviendo con él, Gretchen enseñando francés mientras Suzanne estudió para ser escultora. Continuó pintando y exponiendo, siendo incluidos algunos de sus trabajos en las Exposiciónes Internacionales de 1910 en Sud América.

Su contribución al proyecto de 1914 en el Indianapolis City Hospital se tituló "Toy Parade". Era un friso continuo alrededor de las paredes del jardín de infantes mostrando la sorpresa y alegría de los niños con sus juguetes y el desfile de un circo. Se hicieron varios otros murales para las escuelas alrededor de este tiempo, incluyendo dos para la sala de conferencias de la nueva escuela secundaria de Shortridge. Un retrato de gran tamaño de George Rogers Clark fue encargado por el estado para instalarse en la Gobernación.

Hacia 1919 se sintió bastante exitoso e independiente para renunciar a todos sus puestos de enseñanza y consagrarse a pintar a tiempo completo. Sólo Gretchen todavía estaba viviendo en casa, y ella tenía una vida propia. Un año después, en abril de 1926, Stark sufrió un golpe mientras visitaba a su hija Suzanne en Indianapolis y murió allí a los pocos días.

Ganó prominencia nacional como miembro del "Hoosier Group", una asociación libre de artistas de Indiana que incluían a T. C. Steele, J. Ottis Adams y William Forsyth. El trabajo de Stark muestra la influencia del Impresionismo claramente, y dibujó a menudo niños en sus cuadros.

Como maestro, Stark influenció a artistas tales como William Edouard Scott, Elmer Taflinger, y John Wesley Hardrick. Expuso pinturas en muestras en Chicago (1894), Omaha (1898), St. Louis (1904), Buenos Aires (1910), y San Francisco (1915) así como en exhibiciones locales y regionales.