Whistler, James Abbott Mac Neill

Estadounidense

Lowell, Massachussetts, 1834 - †Londres, 1903

Tercer hijo del graduado de West Point e ingeniero civil Major George Washington Whistler y su segunda esposa Anna Matilda McNeill. Después de permanencias breves en Stonington, Connecticut, y Springfield, Massachusetts, los Whistler se trasladaron a San Petersburgo, Rusia, donde el Major sirvió como ingeniero civil para la construcción de una línea de férrea en Moscú.

James Abbott tenía nueve años de edad cuando su familia se instaló en Rusia, y pasó varios de sus años de niñez allí, estudiando dibujo en la Academia Imperial de Ciencias.

James Abbot Mac Neill Whistler

Pronto se hizo un viajero empedernido. En 1848 fue a vivir con su hermana y su marido en Londres, y después de la muerte de su padre el año siguiente la familia volvió a los Estados Unidos y se instalaron en Pomfret, Connecticut. Whistler se matriculó en la Academia Militar de West Point en 1851, donde sobresalió en la clase de dibujo de Robert W. Weir. Fue despedido de la academia en 1854 por "deficiencia en química", y después de breves períodos trabajando para Winans Locomotive Works en Baltimore y la división de dibujos de la United States Coast and Geodetic Survey (aprendió el aguafuerte como cartógrafo de la marina de los Estados Unidos), resolvió hacerse artista y viajó a Europa permanentemente en 1855.

James Abbot Mac Neill Whistler

Primero se instaló en París, donde estudió en la Ecole Impériale et Spéciale de Dessin, antes de entrar en la Académie Gleyre. Hizo copias en el Louvre, adquirió una admiración duradera por Velázquez, y se hizo un devoto del culto de la impresión japonesa y el arte oriental y la decoración en general. Por su amigo Fantin-Latour conoció a Courbet, cuyo realismo inspiró la mayor parte de su trabajo temprano.

Los círculos en los que se movió pueden ser calibrados en el “Homenaje a Delacroix” de Fantin-Latour, en el que Whistler es retratado junto a Baudelaire, Manet y otros. Rápidamente se asoció con los artistas de vanguardia, y fue influenciado por el realismo de Courbet, así como por  las escuelas holandesa y española del siglo XVII. Con Henri Fantin-Latour y Alphonse Legros fundó la Société des Trois.

Después que su pintura "At The Piano” (Taft Museum, Cincinnati) fue rechazada en el Salón de 1859 viajó a Londres, pero a menudo volvía a Francia.

"At The Piano” fue bien recibido en la exposición de la Academia Real en 1860 y pronto se hizo de un nombre, no solamente debido a su talento, sino también a su personalidad ostentosa. Era famoso por su ingenio y elegancia y le gustaba la controversia. Su modo de vivir era pródigo y vivía a menudo adeudado. Comenzó a trabajar sobre una serie de aguafuertes. Allí fue influenciado por los Pre-Rafaelistas, y trabó amistad con Dante Gabriel Rossetti. Oscar Wilde estaba también entre sus amigos famosos.

Whistler admiró enormemente a los maestros holandeses como Jan Steen, Rembrandt y Ruysdael. En 1858 visitó Holanda para ver el Nightwatch. De verdad se hizo un viajero frecuente a los Países Bajos, visitando La Haya, Dordrecht y Domburg y produciendo numerosos aguafuertes de una de sus ciudades favoritas: Amsterdam. Alcanzó la notoriedad internacional cuando ”Symphony No. 1, The White Girl” fue rechazada tanto en la Academia Real como en el Salón, pero fue la principal atracción en el famoso Salón des Refusés en 1863. A partir de entonces la influencia de Courbet disminuyó, y el Orientalismo -y un clasicismo de menor grado- se hicieron elementos cada vez más pronunciados en su trabajo. Mantuvo lazos cercanos con Francia durante los años de Londres, y pintó en Trouville con Courbet, Daubigny y Monet en 1865.

En 1866 viajó a Chile, que en ese momento se encontraba en guerra con España, aparentemente para servir como intermediario en la venta de armas a los chilenos, siendo testigo del bombardeo y destrucción de Valparaíso por la flota española. Instalado durante seis meses en este puerto chileno pintó al menos cinco paisajes marinos, cuyos nombres son: “Nocturne, The Solent”, “Nocturne in Blue and Gold: Valparaíso Bay”, “Symphony in Grey and Blue: the ocean”, “The Morning after the Revolution. Valparaíso” y “Crepuscule in Flesh Colour and Green. Valparaíso”.

Después de volver a Europa comenzó el trabajo sobre una serie de composiciones monumentales de figura para el llamado los “Seis Proyectos” (Freer Gallery of Art, Washington, D.C.), que refleja la influencia del artista inglés Albert Moore.

En 1869 Whistler comenzó a firmar sus pinturas con un monograma de mariposa  compuesto por sus iniciales. En 1872 pintó su conocido “Arrangement in Grey and Black, No. 1: Portrait of the Artist's Mother”, que fue posteriormente adquirido por el gobierno francés. Durante el comienzo de los años 70 pintó su famosa serie "Nocturno", vistas del Támesis. El arte deWhistler es en muchos sentidos opuesto a su personalidad a menudo agresiva, siendo discreto y sutil, pero el credo que se oculta detrás de ello era radical.

 
Retrato de Whistler por Walter Greaves

Creía que la pintura debería existir para su propio bien, no transportar ideas literarias o morales, y a menudo daba a sus cuadros títulos musicales para sugerir una analogía con el arte abstracta de la música. Era un trabajador laborioso y autocrítico, pero esto es desmentido por la armonía impecable de tono y color que creó en sus pinturas, que son principalmente retratos y paisajes, en particular las escenas del Támesis. No menos original era su trabajo como artista decorativo, notablemente en “Peacock Room” y ”Harmony in Blue and Gold” (1876-77), para la casa en Londres del magnate naviero de Liverpool Frederick Leyland (ahora reconstruido en la Freer Gallery, Washington).  Ambas obras ejercieron una fuerte influencia sobre el diseño interior del movimiento estético.

En 1877 el crítico John Ruskin denunció el cuadro ”Nocturne in Black and Gold: The Falling Rocket (1875; Detroit Institute of Arts), acusándolo “arrojar un pote de pintura en la cara del público", y Whistler lo demandó por su libelo el año siguiente. Ganó la acción, pero la concesión de sólo un cuarto de penique sin costas por los daños fue más bien una justificación para Ruskin. Clientes potenciales se alejaron a causa de la publicidad negativa que rodeó el caso, y el costo del juicio condujo a la bancarrota de Whistler en 1879. Su casa fue vendida y él viajó a Italia con un encargo de la Sociedad de Bellas Artes para hacer doce aguafuertes de Venecia. Pasó un año en Venecia (1879-80), concentrándose en los aguafuertes -entre las obras maestras del siglo XIX en el arte gráfica- que le ayudaron a restaurar su fortuna cuando volvió a Londres.

Después de volver a Inglaterra en 1880 pintó una amplia variedad de temas, continuando con su interés por las artes gráficas, y promulgó sus teorías estéticas en la prensa y en  “Ten O'Clock lecture” (1885); su polémica obra “El Apacible Arte de Hacer enemigos” fue publicada en 1890. En 1886 fue elegido presidente de la Sociedad de Artistas Británicos, pero a pesar de algunos éxitos sus ideas revolucionarias fueron rechazadas por los miembros conservadores, y fue votado de su cargo luego de dos años.

Durante los últimos años 80 y 90 Whistler alcanzó el reconocimiento como un artista de estatura internacional. Sus pinturas fueron adquiridas por colecciones públicas, recibió premios en exposiciones y  fue elegido a prestigiosas asociaciones profesionales tales como la Academia Real de Bellas Artes, Munich. Su retrato de Thomas Carlyle fue comprado por la Corporación de Glasgow en 1891 por 1000 guineas y poco después su trabajo más famoso, ”w”, fue comprado por el estado francés (está ahora en el Musée d'Orsay, París) y fue hecho miembro del Légion d'Honneur.

Su consagración ante la sociedad británica se produjo en 1892 tras la inauguración de una exposición retrospectiva en la Galería Goupil de Londres.En 1898 fue elegido presidente de la Sociedad Internacional de Escultores, Pintores y Grabadores.

Sello postal con la imagen de Whistler-1940

En 1888 hizo un feliz matrimonio con Beatriz Godwin, la viuda del arquitecto E.W. Godwin, con quien Whistler había colaborado, pero ella murió de cáncer sólo ocho años más tarde y él se retiró de una activa vida social. En 1903, el año de su muerte, una exposición conmemorativa fue realizada en Boston; el año siguiente retrospectivas similares fueron sostenidas por la International Society  en Londres, y la Ecole des Beaux-Arts en París.

Las pinturas de Whistler son relacionadas con el Impresionismo (aunque él estuviera más interesado en evocar un estado de ánimo que en representar con exactitud los efectos de luz) el Simbolismo, y el Esteticismo y  jugaron un papel central en el movimiento moderno en Inglaterra.

La influencia que Whistler tuvo sobre John Singer Sargent, así como sobre el resto de sus contemporáneos, es difícil subestimarla. Demostraría ser el Artista americano más importante de aquel tiempo y tendría un impacto profundo sobre el curso del arte europeo y moderno. Su personalidad exuberante con su estilo muy único lo colocaría en el centro de una enorme tormenta de controversias.  Fue el primero en declarar el Arte para el Bien del arte, y fijar sus puntos. Rechazaba dar títulos convencionales a sus pinturas, que llamaba "Sinfonías en Blanco", "Nocturno azul y dorado", "Una pequeña Nota en Amarillo", etc. Su intención era obligar al público a valorizar sus pinturas por el arte de la tela y la pintura, en vez de lo que esta podría haber representado en la vida. Desde luego, todo lo que logró hacer fue crear estos títulos de modo extravagantemente largos, ya que sus designaciones oblicuas sobre el tema demostraron ser totalmente inútiles para cualquier clase de referencia.